7月18日,纽约时报报道称,一群身在缅甸的科学家们从一颗琥珀中,发现了1亿年前的小蛇。这条生活在白垩纪晚期小蛇,是从化石中发现的最古老蛇类,也是已知的第一种那时生活在森林环境中的蛇。

全球首次发现蛇琥珀:中国科学家逛缅甸琥珀市场 “偶遇”蛇祖宗-焦点中国网

(图片来源于纽约时报)

目前,全世界生活着超过2900种的蛇,分布在除了南极洲以外的每个地方。这种没有腿的爬行动物最早出现在白垩纪时期,很快,它们就游动到了地球的每一个角落。这次发现的小蛇表明,在很早的时候,蛇类就从沼泽和海岸扩散到森林环境中。更重要的是,这条远古小蛇与今天的蛇类有着惊人的相似之处。

在琥珀发现地——缅甸克钦邦的Angbamo遗址,科学家们还得到了另外一颗包裹着蛇类化石的琥珀。据纽约时报报道,这颗琥珀是中国地质大学邢利达博士在琥珀市场扫货时找到的,当时,琥珀商人称其中包裹的是鳄鱼皮肤。虽然那颗琥珀中只有鳞片和皮肤,但从外观上看,这些残肢明显是蛇形的。这些化石共同为研究蛇类演进,以及它们在白垩纪晚期的全球分布提供了新的研究材料。

邢利达博士和阿尔伯塔大学考德威尔(Michael Caldwell)博士领导的研究小组,利用铀先导年代测定法,确定这些蛇类的生活年代距今大约0.99亿年前。一种名为同步加速器X射线显微计算机断层扫描的技术,使研究人员能够直接观察琥珀中的微小标本,而不必将它们拆开。

第二具化石被命名为DIP-V-15104。因为它只包含一大块具有深浅图案的皮肤,不足以确定这是否是另一种新蛇类。

科学家表示,这条小蛇死时才刚刚孵化,长47.55毫米,化石中包含近100节椎骨,可惜头骨丢失了(原因不明)。它与其他白垩纪的蛇类相似,但其独特之处足以证明一种新物种的存在。

这条蛇被命名为Xiaophis myanmarensis,中文名为“缅甸晓蛇”。这个“晓”字,一是向琥珀发现人、琥珀专家贾晓女士致敬,二是其用汉语中里的“破晓”含义,暗示了这条蛇的原始。