Google 无人驾驶汽车鼻祖:神秘的 510 Systems-焦点中国网

2012 年 4 月,那时的 Google 即将迎来历史性的一刻,在内华达州申请首个无人驾驶测试执照,在申请材料上,一位眼尖的内达华官员发现了一处异常,车子保险卡写着 Google 的名字,而车子所有权上写着 Suzanna Musick,她询问 Google 的工程师 Anthony Levandowski,告诉他一般情况下这两者需要一致。

Levandowski 的解释很简单,Google 6 个月前就把一家创业公司 510 Systems 收购了,Suzanna 是这家公司的 CEO。

掌握核心科技的 510 Systems 是什么公司?在 Google 搜索以及维基百科上,你几乎找不到相关的信息,少有的报道来自 Cnet,那是 2008 年,510 Systems 的无人驾驶汽车首次上路,在道路清空、警车护卫的情况下,完成了首次无人驾驶上路测试。

头图就是那款丰田普锐斯,上面贴有两个 LOGO,分别是 510 Systems 以及 Anthony’s Robots,这是这辆车最早的样子,等到 Google 收购后这些字样被拭去。在 Google 的口径中,无人驾驶项目是由德国的计算机科学家,斯坦福人工智能教授 Sebastian Thrun 领导,同时得到了 DARPA 资助。

而事实上,510 Systems 才是为 Google 无人驾驶汽车提供原始技术的公司,其核心技术包括街景照相机和无人驾驶车。Google 在最近 13 年来购买了 170 多家公司,其中许多都大张旗鼓的宣传,但 510 Systems 处理的异常低调,510 Systems 的员工甚至签署了保密协议,禁止在公共场合谈论收购。

IEEE Spectrum 的调查报道使得它浮出水面,510 Systems 是一家起源于加州大学伯克利分校的微型创业公司,3 个创始人分别为 Anthony Levandowski,Andrew Schultz 和 Pierre-Yves Droz,其中 Levandowski 毕业于加州大学伯克利分校,拥有工业工程和运筹学学位,毕业那年,他参与设计的无人驾驶摩托车参加了 DARPA 的挑战赛。

在挑战赛中,他设计的摩托车使用的是 GPS 以及三维摄像机进行导航,而 Sebastian Thrun 同样参赛,他设计的是采用 3D 雷达装置的 SUV,那场比赛 Levandowski 没能赢过 Thrun,但是也打败了许多对手,并因此与无人驾驶结缘。

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510 Systems 团队和无人驾驶摩托车

Levandowski 便创办了 510 Systems,着手改进摄像头,因为无人驾驶最重要的技术之一是传感器测距,他们最初设计的摄像头被整合到街景系统中,被 Google 采购。后来他们采用了更先进的激光雷达扫描,只需要将设备装在车子上,就连路边电线杆的电线都能追踪,还可计算出是太松还是太紧,这套设备被不少公司用来自动化测量。

那段时间,他们测出了伯克利分校最精细的地图,甚至引来了好莱坞的注意,乐队电台司令的 House of Cards MV 便是用雷达图像制作的,该 MV 还被格莱美提名。

驱动这一切的是 Levandowski 想做一个更好的无人驾驶摩托车,而机会则来源于 2008 年,美国 Discovery 频道邀请 Levandowski 做一个无人驾驶披萨外卖车,Levandowski 欣然答应。基于地图测距的经验,这些积累全都应用到无人驾驶车上面,技术上可实现厘米级别的定位。最后他们改装了一辆丰田普锐斯,并设计了一套自动驾驶系统。

车子只花了几个星期就设计好了,这辆车名叫 Pribot,沿着精心策划好的路线,穿过旧金山海滨大桥,总共 25 分钟的路程,为了安全,警察清理了道路并全程护送,最后的结果堪称完美。

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中间是 Anthony Levandowski

安全可控的无人驾驶初试成功,给了他们无穷的幻想,无人驾驶无疑会是一项改变世界的项目。而他们明白,真正要做起来,非得强力的资源不可,这个角色 Google 再合适不过,事实上 Google 在几个月内便跟进,资助 510 Systems 研发无人驾驶汽车。

510 Systems 专注于硬件,Google 专注于软件,几年间,他们已经有了 5 辆无人驾驶普锐斯汽车。最终收购的棋子也落下,Google 发出收购要约,成功在 2011 年 10 月实施秘密收购。

收购加速了项目的进程,根据 510 Systems 前员工 Bryon Majusiak 介绍,收购后他们的项目不再只是一个大学科研项目,在硬件和生产方式上都有极大的改观。到如今,他们已经在内达华周完成数年的测试,跑完了 70 万公里,车子也升级到了雷克萨斯越野车。

今年 5 月,Google 公布了独立设计的无人驾驶汽车,一款酝酿 4 年多的产品,而它的鼻主则是那辆送披萨的 Pribot。据说 Pribot 仍然在 Google X 工作室服役,如果有一天我们谈论无人驾驶的历史,Pribot 将是无法忽视的开端。

题图,文中图片来自 IEEE Spectrum